«Les royaumes de Savannah», une histoire sinistre au cœur d’une ville surréaliste

«Les royaumes de Savannah», dernier roman de George Dawes Green, paru le 22 juillet 2022.

* «Les royaumes de Savannah» est saturé de détails et parsemé d'excentriques, il a la saveur du gothique méridional sans arrière-goût amer.

* Il s'agit d'un mystère sur le meurtre d'un jeune homme bipolaire, Luke Kitchens.

* Si l'histoire est faite de romans policiers, semble proposer l'auteur, alors pourquoi pas un roman policier pour aider à repenser l'histoire ?

Savannah peut sembler être «une ville sortie d'une fable», avec ses fleurs de vigne, ses manoirs à tourelles et ses visites fantômes qui romantisent l'histoire de la ville. Mais regardez plus profondément et vous découvrirez des secrets qui racontent une histoire plus sinistre. C'est l'histoire au cœur du nouveau roman effrayant de George Dawes Green, «Les Royaumes de Savannah».

A la suite d'une mort tragique et d'un enlèvement, une famille dysfonctionnelle au centre de la haute société géorgienne découvre des vérités douloureuses dans l'ombre juste au-delà des lampes à gaz et des sites historiques de Savannah.

Lorsque l'impitoyable promoteur immobilier Archibald Guzman est arrêté pour la mort par incendie criminel d'un ivrogne local, il tente d'acheter le soutien de la famille Musgrove, une pierre angulaire en ruine mais toujours influente de l'élite de Savannah. Morgana, la matriarche têtue et, maintenant que son mari est mort, propriétaire de l'agence d'enquête qui est l'une des entreprises de la famille, accepte l'affaire controversée en échange de la promesse d'une aubaine qui, espère-t-elle, ralentira l'érosion de leurs finances. Elle sait que le scandale qui l'accompagne mettra encore plus à rude épreuve sa famille déjà assiégée, et bientôt ils travaillent tous à contre-courant. Ransom, son fils rebelle et vagabond par choix, considère Guzman comme un ennemi des sans-abri, et Jaq, sa petite-fille cinéaste en herbe, veut la justice sociale pour son amie immolée.

Le reste de la famille est entraîné à contrecœur, à se préparer aux retombées sociales imminentes. Les menaces anonymes se transforment en actes de violence réelle au fur et à mesure que les détectives amateurs se rapprochent de la découverte d'horribles vérités sur le présent et le passé racistes de Savannah, certains bien trop près de chez eux. La famille doit décider de s'unir contre ses adversaires désespérés ou d'accepter des compromis dangereux qui pourraient les déchirer. Dans roman, Green, lauréat du prix Edgar, livre un thriller littéraire sudiste captivant et savamment documenté. Grâce à une narration magistrale, l’écrivain a pu explorer en profondeur des problèmes sociaux contemporains tels que les privilèges et les héritages familiaux construits à partir de l'esclavage.

George Dawes Green est une comète périodique. Son dernier roman, «Ravens», est sorti au début du premier mandat de Barack Obama. Il est mieux connu pour «The Juror», publié en 1995, lorsque Bill Clinton était président et John Grisham le roi des best-sellers.

Green ne manquait pas d’inspiration, mais fut juste occupé en tant que fondateur de The Moth, l'organisation à but non lucratif de narration qui déployait ses ailes lorsque les podcasts étaient encore dans la chrysalide. Certes, son nouveau roman, «Les royaumes de Savannah» est saturé de détails et parsemé d'excentriques, il a la saveur du gothique méridional sans arrière-goût amer.

Morgane Musgrove, un personnage principal du roman, est difficile, voire même cruelle. Lorsque l'un de ses quatre enfants adultes, Ransom, avait 13 ans, elle lui a dit qu'il était «destiné à être un vagabond». Mais comme ces doyennes d'autrefois, elle est un peu fabuleuse. Elle déteste la climatisation, était admirée par le chanteur Johnny Mercer en son temps, porte le parfum Iris Poudre (pas cher !), a des serviettes luxueuses et un jardin luxuriant, et entretient une soi-disant chambre turque, «pour les conversations intimes, tu sais?» Les enfants n'étaient «jamais autorisés à y entrer», se souvient Bebe, la sœur de Ransom, de cette pièce spéciale, dont les murs sont ornés de lampes Aladdin.

Quelque chose d’étrange se passe à Savannah, une ville que Green rend dans une sorte de détail conscient peut-être pas vu depuis «Midnight in the Garden of Good and Evil», de John Berendt. Une gamme complète de dialectes est promulguée, en noir et blanc : le «vieil accent pur de la région : riche et hautain, avec une saveur de malheur». Il y a une bouffée de Tom Wolfe dans certains des passages les plus libres («buh-blink, buh-blink, buh-blink»), ainsi que dans la mise en scène de classe urbaine et de conflit racial de Green. Il emmène les lecteurs au manoir néo-roman que Morgana occupe de manière éclatante et des soirées qu'elle organise dans les centres commerciaux et les champs de foire pourris.

À première vue, il s'agit d'un mystère sur le meurtre d'un jeune homme bipolaire, Luke Kitchens, vu vivant pour la dernière fois en compagnie d'une archéologue d'âge moyen nommée Matilda Stone – «Stony». Morgana, dont les multiples entreprises héritées comprennent une agence de détective en jachère, a été attirée par des frais énormes pour aider à enquêter. Mais le mystère le plus profond est le suivant : quel est le «royaume» paradisiaque dans lequel Stony, qui a été kidnappée, ne cesse de s'aventurer dans son esprit ? Est-ce que c'est réel?

Green veut marteler que la beauté de Savannah - toutes les fleurs, la mode et la convivialité - est une laideur indescriptible qui doit être exprimée. Pour aider à accomplir cela, Morgana a une petite-fille noire, Jaq, un documentariste qui tourne un film intitulé «Some Town Out of a Fable». Jaq visite la Georgia Historical Society, où «trois petites vieilles femmes blanches rongeurs» font des recherches sur leurs dynasties.

Si l'histoire est faite de romans policiers, semble proposer l'auteur, alors pourquoi pas un roman policier pour aider à repenser l'histoire ?