Une nouvelle biographie dresse le portrait de Samuel Adams, figure clé de la révolution américaine

The Revolutionary : Samuel Adams, nouvelle biographie de l’essayiste américaine, Stacy Schiff, publiée le 25 octobre 2022.

L’auteure lauréate du prix Pulitzer, Stacy Schiff, raconte le rôle déterminant de Samuel Adams dans le déclenchement des événements qui ont conduit à la Révolution américaine.

Bien qu'il soit généralement éclipsé par des contemporains aussi imposants que Washington, Jefferson et son deuxième cousin, John Adams, les machinations en coulisses de Samuel Adams ont été un facteur crucial pour mettre en mouvement les rouages ​​de la révolution. Dans sa dernière biographie, The Revolutionary (Octobre 2022), Schiff, ancienne éditrice, essayiste et auteure américaine de biographies, explore avec enthousiasme une grande partie du matériel limité disponible sur la vie de ce politicien.

Dans un geste calculé, Adams, qui a mené la fronde anti-britannique avant et pendant la révolution américaine, a détruit d'innombrables documents et la plupart de sa correspondance personnelle, laissant peu de choses à découvrir pour les futurs biographes. «Il a opéré furtivement, se fondant dans des comités et des actions de foule, des pseudonymes et des arrière-salles enfumées», écrit Schiff. «Il devrait y avoir un mémorial à Samuel Adams à la CIA», ironise un historien moderne, le surnommant le premier agent secret de l'Amérique. Nous savons plus sur lui par ses adversaires apoplectiques que par ses amis, assermentés au secret.

Parce qu'Adams a laissé si peu de papiers, Schiff s'appuie sur les opinions de ses paires. La plupart de ce que nous apprenons sur lui vient de deux hommes : son ennemi juré, le gouverneur loyaliste du Massachusetts Thomas Hutchinson, et un jeune cousin adoré, le futur président John Adams. John a décrit son cousin comme un homme «d'une politique raffinée, une intégrité inébranlable, une humanité exquise, une érudition distinguée, des manières obligeantes et engageantes, une piété réelle aussi bien que professée et un bon caractère universel».

Schiff dissèque de manière exhaustive tout ce qui a été écrit sur lui par ses contemporains, et elle explore également les nombreux essais politiquement chargés qu'il a soumis sous des pseudonymes à des journaux tels que la Boston Gazette, dont beaucoup critiquaient ouvertement la politique coloniale britannique. Schiff fournit une analyse pénétrante des tactiques et des motivations de Samuel Adams, et en retraçant son histoire depuis ses racines sans prétention et quelque peu sans but en tant qu'homme d'affaires raté jusqu'à son rôle d'homme d'État américain très influent, elle révèle comment son idéalisme fondé était présent dès le départ et est resté constant tout au long de sa vie.

Il y a beaucoup à admirer à propos de cet agitateur. Il était idéaliste et absolument incorruptible ; les autorités coloniales ont essayé de l'acheter avec une fonction publique («la méthode séculaire»), mais Adams ne pouvait être ni soudoyé ni intimidé. Il ne se souciait pas du gain personnel et, selon ses propres mots, se glorifiait «d'être ce que le monde appelle un pauvre». Il était un orateur doué et avait une grande confidentialité personnelle. Le politicien a promu l'éducation publique des femmes bien avant qu'elle ne soit à la mode. Il était un père tendre pour ses deux enfants et, bien que sa mauvaise gestion financière ait forcé sa femme à travailler manuellement pendant qu'il était au deuxième congrès continental, il était aussi un mari affectueux. On rappelle plus d'une fois aux lecteurs qu'Adams abhorrait l'esclavage, et lorsqu'on lui a offert le cadeau d'une femme asservie, il a insisté pour qu'elle soit libérée avant de rejoindre sa maison. Schiff brosse un portrait vivant d'un démagogue qui était aussi un homme vertueux et assoiffé d’idéaux.

L’écrivaine s’est intéressée à cette figure clé de la révolution américaine, sa jeunesse, sa famille et sa carrière post-révolutionnaire, racontant comment elle a plaidé en faveur de l'annexion du Canada et de la Floride espagnole et soutenu l'interdiction des théâtres à Boston dans le cadre d'une lutte futile pour maintenir les citoyens vertueux pour faire réussir la nouvelle République.

Il s'agit d'un travail de biographie historique méticuleusement recherché et souvent éloquent, mais qui toutefois reste dépourvu de la verve narrative typique de l'auteure. Pourtant, Schiff propose une étude fraîche présentant des notions de liberté et de démocratie, particulièrement pertinentes dans le paysage politique constamment tumultueux d'aujourd'hui.